Rhône: découverte d'un Ichtyosaure

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Une équipe de paléontologues français, anglais et estoniens a mis au jour un fossile d'ichtyosaure

Par Isabelle Gonzalez

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Rhône : découverte d'un ichtyosaure

L'endroit précis de la découverte est tenu secret. Dans une carrière du Rhône, 2 étudiants esthoniens qui participaient à un chantier paléontologique ont mis au jour un fossile de 2 mètres de long. Il s'agit des restes d'un poisson lézard, un ichtyosaure...

Ce n'est pas une première en France,  mais le fossile mis au jour est en parfait état de conservation d'après les paléontologues. L'ichtyosaure, reptile marin de l’ère Mésozoïque, a été découvert par une équipe de paléontologues français, anglais et estoniens dans une carrière de calcaire du Beaujolais.

 "C'est une découverte exceptionnelle", a expliqué Jérémy Martin, paléontologue qui dirige les fouilles. "On trouvait généralement beaucoup de mollusques, des nautiles, des bélemnites, mais c'est la première fois qu'on trouve un ichtyosaure entier en France". Si d’autres spécimens ont déjà été mis à jour en Europe, notamment en Angleterre, le premier avait été découvert par la célèbre Mary Anning alors qu’elle n’avait que douze ans, jamais leur état n’avait été aussi parfait. "ils sont généralement aplatis, écrasés", explique Guillaume Suau, sédimentologue qui participe aux fouilles. "Celui-ci est exceptionnel car en trois dimensions".

Bientôt exposé dans un musée Lyonnais

Les "parties molles «de l'animal -système digestif, estomac, viscères, nageoire, ainsi que son enveloppe corporelle devraient aussi pouvoir être mises au jour, ce qui va permettre de lui donner une forme plus concrète. "Il s'agit aussi d'étudier le contexte climatique de l'époque, de voir comment les animaux se sont adaptés au réchauffement climatique rapide qui a sévi à l'époque du Toarcien", poursuit le sédimentologue.
Prisonnier d’un nodule d’une demi-tonne qui a assuré sa conservation pendant 180 millions d’années, l’ichtyosaure mesure trois mètres de long et est enroulé sur lui-même. "Il ressemblait un peu à un dauphin", a souligné Jérémy Martin. "L'animal doit maintenant être extrait de ce nodule", a ajouté le paléontologue. "C'est un travail très compliqué et technique, il faudrait bien encore une année de travail".

Le futur musée des Confluences de Lyon, qui finance la campagne de fouilles, sera l’heureux propriétaire de l'ichtyosaure, qui pourrait être exposé à l'ouverture du musée, au printemps 2014.

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