Le secret des bulles de savon éclate au grand jour

© Maja Hitij / dpa / AFP
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Comment se forment les bulles de savon ? Jusque-là, les chercheurs coinçaient leur bulle. Aujourd'hui, ils en sortent et percent les secrets du savon.

Par Baptiste Galmiche

À quelle vitesse faut-il souffler sur un film de savon pour former des bulles ? Des chercheurs se sont penchés sur la question et on développé, en laboratoire, une machine à bulles. 

Un vide scientifique

Jusque-là, aucun chercheur ne s'était penché sur la question. Certes, "on peut retrouver certaines mentions dans la littérature, mais aucune expérience n'a vraiment été réalisée", s'étonne Laurent Courbin, de l'Institut de Physique de Rennes. Il poursuit : "il est intéressant d'étudier un problème simple de la vie de tous les jours."

Dispositif expérimental

Le dispositif est simple : de l'eau savonneuse est versée dans un récipient puis coule entre deux fils en nylon tendus. Une "bouche artificielle" constituée d'une aiguille connectée à un régulateur de pression permet de simuler le souffle humain.

Cette machine est capable capable de conférer aux films de liquides minces une très grande durée de vie. L'ensemble est filmé par une caméra à haute vitesse, permettant d'obtenir des images très précises.

Résultats

À basse vitesse, une simple cavité se crée. Plus la vitesse augmente, plus la cavité prend de l'ampleur, jusqu'à devenir une bulle. Mais l'expérience est plus complexe qu'elle n'en a l'air.

"La vitesse minimale varie selon le diamètre de la 'bouche artificielle' ainsi que selon la distance la séparant du film savonneux" note Laurent Courbin, de l'Institut de Physique de Rennes. De même, les chercheurs ont constaté que la vitesse d'écoulement de l'eau entre les deux fils de nylon, ainsi que l'épaisseur du film savonneux, n'avaient aucun impact sur la production des bulles.

Ces travaux pourraient permettre d'optimiser divers procédés industriels. En effet, il est parfois nécessaire de "contrôler la formation de bulles. Dans la formation de certains matériaux, comme le verre, on ne souhaite pas qu'il y ait de bulles", affirme Laurent Courbin.

Comprendre la formation des bulles

Pour comprendre la manière dont se forment les bulles, un des auteurs de cette expérience a réalisé une vidéo, en 2014. Cette présentation lui avait valu le 1er prix du jury du Festival Sciences en courts.



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