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Mission Apollo 9 : un Alsacien dans la fusée

Russel Schweickart, à droite, un astronaute d'origine alsacienne
Russel Schweickart, à droite, un astronaute d'origine alsacienne

Il y a cinquante ans, décollait de Cap Canaveral, en Floride, la fusée Apollo 9 avec à son bord un astronaute d'origine alsacienne, Russell Schweickart. Après son retour sur terre, Russell est revenu plusieurs fois sur les traces de ses ancêtres à Lembach. 

 

Par Régine Willhelm

Le 3 mars 1969 décollait de Cap Canaveral en Floride, la fusée Apollo 9, avec à son bord, trois astronautes, James Mc Divitt, David Scott et Russell Schweickart, petit-fils d'immigrants alsaciens. Durant dix jours, l’équipage a testé, en orbite terrestre, le train spatial à destination de la Lune.

Après cinq années d’entraînement  et plusieurs milliers d’heures passées en simulateur, les trois astronautes aguerris ont débuté la mission par une première manœuvre délicate. Celle-ci consistait à séparer le vaisseau principal du 3e étage de la fusée, pour l’arrimer au module lunaire L.E.M. (Lunar Excursion Module).
 

Même scaphandre que Neil Armstrong

Le 6 mars, Russell Schweickart, réalise une sortie dans l’espace, une sortie extravéhiculaire longue de 46 minutes. Lors de cette opération, il teste le scaphandre qui sera utilisé quelques mois plus tard, en 1969 par Neil Armstrong, lors de ses premiers pas sur la Lune. Après 151 révolutions, les trois astronautes d’Apollo 9 retrouvent le sol terrestre, sains et saufs. L'opération est un succès.
 
Russell lors de son passage en Alsace en 1969
Russell lors de son passage en Alsace en 1969

A Lembach, tous les regards sont alors tournés vers la Lune. Russell Schweickart, ne se doute pas alors, que cette mission spatiale a été suivie avec ferveur, à des milliers de kilomètres de là, par les habitants de Lembach.
C'est de ce village du nord de l'Alsace qu'est originaire son grand-père Jacques Schweickart, serrurier et marchand de fers. Ce dernier avait migré en Amérique en 1892. Son épouse Louise, également originaire de Lembach, l’avait rejoint douze ans plus tard.

Le couple était loin de s’imaginer que 78 ans plus tard, leur petit-fils Russell allait participer à la plus grande aventure humaine de tous les temps. Ce dernier est d'ailleurs venu visiter le village de ses aïeux moins de deux mois avant le premier pas de Neil Armstrong sur le sol lunaire...
 

 

Écuroduc Vandoeuvre-lès-Nancy