Littoral - Le magazine des gens de mer

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Contrebandiers ! ou l’incroyable histoire de la fraude sur la Manche

Un livre de Jacques Blanken, illustré par Fanch Moal
Un livre de Jacques Blanken, illustré par Fanch Moal

C’est l’histoire d’un commerce interlope, très développé entre la France et l’Angleterre au 18ème siècle, à une époque où l’illicite l'emportait largement sur les activités légales. L’épicentre était la baie de Morlaix. On les appelait les smogleurs de la Manche.

Par Aline Mortamet

La contrebande n’est pas une activité légale, on le sait bien. Il n’en demeure pas moins que son développement a eu des effets très positifs sur le développement de l’architecture navale notamment. Il fallait bien que les bandits puissent aller vite, et soient en mesure de décharger facilement leurs cargaisons secrètes…

Ce qui donne lieu à des anecdotes nombreuses et souvent épiques, que nous raconte Jacques Blanken, l’ancien directeur de l’entreprise Petit Navire, et reconverti depuis sa retraite dans des recherches approfondies autour des histoires de patrimoine maritime.

Partout, sur les côtes françaises et anglaises, on déniche des grottes et des auberges qui, en leur temps, ont servi de caches. Roscoff était un haut lieu du trafic. On y chargeait des barils d’eau de vie de vin ou de genièvre. Les droits exorbitants prélevés sur certains produits – la grande époque de Colbert - encourageaient naturellement le développement d’une contrebande de plus en plus active. L’apogée de ces activités eut lieu au XVIIIème siècle, époque où le trafic illicite de la France vers la Grande-Bretagne dépassait même les importations légales !

Le métier de contrebandier était dangereux et difficile : il fallait faire preuve de ruse, d’anticipation et d'un grand sens de la navigation. La menace du cachot était toujours présente. Mais en compensation, la profession était naturellement très rentable. Tant sur l’eau que sur terre où de nombreuses familles d’armateurs se sont considérablement enrichies.

Tout l’ouvrage est illustré par des sanguines de Fanch Moal, bien connu dans la région bretonne notamment pour les affiches qu’il réalise pour les fêtes de Douarnenez ou celles de la SNSM.

Editions Locus Solus
23 euros