Les ministres de la Défense allemand, italien et français doivent signer lundi à Bruxelles une lettre d'intention pour lancer les études techniques en vue de la fabrication d'un drone européen d'ici 2025.

L'accord porte sur une "étude de définition d'une durée de deux ans afin de déterminer les prérequis opérationnels en vue de la conception d'un prototype".
Ursula von der Leyen, Roberta Pinotti et Jean-Yves Le Drian signeront ce document à la mi-journée, en marge d'une réunion des 28 ministres de la Défense européens lundi à Bruxelles.

Il s'agit du futur drone de reconnaissance de type MALE (moyenne altitude longue endurance) dont le coût de développement s'élèverait à environ un milliard d'euros.

Un marché porté par les EU et Israél

Ce projet est porté par Airbus Group, Dassault Aviation et Alenia Aermacchi (groupe Finmeccanica) qui ont soumis en mai 2014 aux gouvernements français, allemand et italien une proposition concrète pour construire ensemble un drone militaire d'ici 2020/2025, un marché dominé par les États-Unis et Israël.

Les industriels et les nations européennes ont échoué pendant plus de dix ans à s'entendre sur un projet commun de drone MALE, avec comme conséquence que la Grande-Bretagne, l'Italie et la France ont acquis des drones Reaper de fabrication américaine. L'Allemagne et la France opèrent aussi des engins basés sur une plateforme israélienne.

Manque de crédits militaires

Lors d'un sommet consacré à la Défense en décembre 2013, les Européens avaient souligné l'urgence du besoin de drones, mais les baisses des budgets militaires n'ont pas jusqu'ici permis de débloquer les crédits pour développer un tel projet.

Les 28 chefs d'Etat et de gouvernement ont prévu de faire le point lors de leur prochain sommet, fin juin, sur les engagements pris, afin de stimuler encore plus la coopération européenne en matière d'achat et de fabrication d'armements.

Les drones MALE sont généralement capables de voler pendant 24 heures à 3.000 mètres d'altitude. L'armée américaine a armé ses Reaper et s'en sert fréquemment pour frapper des cibles en Afghanistan, au Pakistan, au Yémen et en Somalie.