Zarafa la Girafe, la star du Muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle

Zarafa la Girafe est la vedette du muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle. / © Pierre Lahaye/ France Télévisions
Zarafa la Girafe est la vedette du muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle. / © Pierre Lahaye/ France Télévisions

C'est la star du Muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle, un des plus importants du genre en france, la girafe Zarafa regarde passer, de haut, les visiteurs du musée rochelais depuis 89 ans.

Par Christine Hinckel

Zarafa est née au Soudan et c'est la première girafe a être entrée en France, c'était en 1826. Le pacha d'Egypte Mehemet Ali en avait fait cadeau au roi de France, Charles X. Zarafa est arrivée par le port de Marseille en novembre 1826 puis elle a remonté toute le territoire pour arriver à Paris en juin 1827. Elle a vécu jusqu'en 1845 dans la ménagerie du Jardin des plantes à Paris.


Accueillie comme une reine à Paris

Zarafa a été pendant de nombreuses années une véritable attraction dans la capitale. Les Français n'avaient alors jamais vu de girafe. 

Une véritable girafomania à l'époque s'est mise en place. On a nommé des rues de la girafe, des hôtels de la girafe. On a fait des candélabres, des foulards, toutes sortes d'objets à son effigie. Puis Zarafa est arrivée au Jardin des Plantes à Paris où elle a été accueillie commune reine.
Valérie Roux, médiatrice scientifique

Zarafa, qui buvait quotidiennement du lait de vache, est morte en janvier 1845 des suites de la tuberculose bovine et elle a été naturalisée. Mais le voyage ne s'est pas arrêté là pour la girafe puisqu'elle a été transportée à La Rochelle en 1931 pour enrichir les collections du Muséeum d'Histoire Naturelle de la ville. Zarafa est arrivée dans un wagon aménagé à la gare de La Rochelle et a été placée sur le socle à la place qu'elle occupe toujours, en bas des escaliers du musée.


Modèle de la girafe Sophie

Zarafa était célèbre de son vivant, elle l'est restée après sa mort. C'est elle qui a inspiré le créateur de la toute aussi célèbre girafe Sophie, l'un des jouets les plus connus des tout petits. Elle a aussi été l'héroïne d'un film d'animation, inspiré de son histoire et sorti en 2012 qui s'appelait tout simplement Zarafa.

 
Zarafa la girafe au Muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle
La célèbre girafe Zarafa est arrivée au Muséum d'Histoire Naturelle de La Rochelle en 1931 et elle a toujours autant de succès. Reportage d'Olivier Riou, Eric Vallet, Pierre Lahaye et Maud Coudrin

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