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La science dévoile le portrait d'une Isarienne caché derrière une peinture d'Edgar Degas

Le "portrait caché" révélé par des rayons X surpuissants. / © David THURROWGOOD / NATURE PUBLISHING GROUP / AFP
Le "portrait caché" révélé par des rayons X surpuissants. / © David THURROWGOOD / NATURE PUBLISHING GROUP / AFP

Grâce à des techniques poussées d'imagerie, des chercheurs sont parvenus à faire réapparaître virtuellement le visage d'Emma Dobigny, née dans l'Oise et peinte par Edgar Degas au XIXe siècle, sur une toile recouverte par la suite de sa main par un autre portrait.

Par Mickaël Guiho avec AFP

Des scientifiques ont réussi un tour de magie : découvrir un nouveau tableau du célèbre peintre Edgar Degas... caché derrière l'une de ses peintures. On savait depuis les années 1920 que son oeuvre "Portrait de femme" (1876-1880), qui se trouve dans les collections de la National Gallery of Victoria à Melbourne (Australie), recouvrait un autre portrait, dont les contours affleuraient peu à peu, brouillant le visage de la femme du dessus. Dessous, il y avait en fait un autre portrait de femme, aujourd'hui révélé par des rayons X : il pourait s'agir d'Emma Dobigny, un des modèles favoris de l'artiste français (1834-1917).

Marie Emma Thuilleux (son vrai nom) est née dans l’Oise en 1851, à Montmacq près de Thourotte. Elle n’y a été élevée que quelques années avant d’aller vivre, dès l’enfance, à Montmartre, jusqu'à sa mort en 1925. En 2009, la mairie de Montmacq a baptisé une place près de l’église du nom de celle qui fut le modèle de plusieurs grands peintres au XIXe siècle, comme Camille Corot et Pierre Puvis de Chavanne. Dega l'a utilisée comme modèle à la fin des années 1860, mais il l'a également représentée telle qu'en elle-même dans le gracieux "Portrait d'Emma Dobigny" (1869), détenu par une collection privée en Suisse.
Emma Dobigny est née à Montmacq, dans le canton de Ribécourt-Dreslincourt (Oise). / © France 3
Emma Dobigny est née à Montmacq, dans le canton de Ribécourt-Dreslincourt (Oise). / © France 3

Révélée par une lumière "un million de fois plus brillante que le Soleil"


C'est grâce à l'altération progressive d'un pigment de la couche supérieure de peinture du "Portrait de femme", que l'oeuvre est devenue de plus en plus transparente. Mais jusqu'ici, les scientifiques ne parvenaient aps à déchiffrer la figure cachée dessous. "Avec des rayons X classiques, on aperçoit seulement une figure fantomatique, peut-être une femme", confie le chimiste David Thurrowgood, conservateur au Queen Victoria Museum and Art Gallery de Launceston (Australie) et coauteur de l'étude publiée jeudi 4 août dans Scientific Reports (Nature).

Pour parvenir à identifier qu'il s'agissait d'une première peinture de Degas et probablement du visage d'Emma Dobigny, les scientifiques ont soumis le tableau aux rayons
X du synchrotron australien de Clayton. "La lumière qui y est produite est un million de fois plus brillante que celle du Soleil", précise Daryl Howard, chercheur au synchrotron et coauteur de l'étude.
Le "Portrait de femme" passé au scanner. / © David THURROWGOOD / NATURE PUBLISHING GROUP / AFP
Le "Portrait de femme" passé au scanner. / © David THURROWGOOD / NATURE PUBLISHING GROUP / AFP

La lumière synchrotron est produite lorsque des électrons de haute énergie circulant dans un anneau de stockage sont déviés par des champs magnétiques. Pour analyser la composition élémentaire des pigments du tableau, les chercheurs ont utilisé une technique non destructive, nommée spectrométrie de fluorescence X (XRF).


Une première variante d'un portrait d'Emma Dobigny ?


"Nous suggérons qu'il s'agit d'Emma Dobigny, après comparaison avec d'autres oeuvres de Degas la représentant", note M. Howard. "C'est tout à fait possible que ce soit elle", estime Henri Loyrette, ancien président du musée du Louvre, spécialiste reconnu d'Edgar Degas et commissaire d'une exposition sur le peintre actuellement présentée à la National Gallery of Victoria à Melbourne. Le fameux "Portrait de femme" y est présenté.

Henri Loyrette va plus loin. Il pense que ce "Portrait de femme" pourrait être celui d'Emma Dobigny, une hypothèse qu'il a suggérée dès le mois de mai à un expert de la National Gallery of Victoria. "Elle avait de beaux yeux noirs, une ligne de sourcils particulière. Sa physionomie était assez reconnaissable", souligne Henri Loyrette. "Il était fréquent chez Degas de repeindre (sur un autre travail). Il reprenait avec des variantes. En soi, ce n'est pas exceptionnel."

Les rayons X ont permis depuis plusieurs décennies de découvrir des oeuvres cachées sous des peintures. Ceux des synchrotons les font revivre avec une précision inégalée, comme ce portrait de femme retrouvé il y a quelques années sous une toile de Van Gogh représentant une prairie.

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