Avec “The English Game“ (Netflix), le créateur de ”Downton Abbey” se penche sur les débuts du football professionnel

Kevin Guthrie joue Fergus Suter, le premier joueur de football professionnel de l'histoire. / © Capture d'écran NETFLIX
Kevin Guthrie joue Fergus Suter, le premier joueur de football professionnel de l'histoire. / © Capture d'écran NETFLIX

Netflix diffusera à partir du 20 mars "The English Game", une nouvelle série conçue par Julian Fellowes ("Downton Abbey") sur les débuts du football professionnel à la fin du XIXe siècle en Grande-Bretagne.

Par Yann Fossurier

Après la très populaire série "Downton Abbey", Julian Fellowes se penche de nouveau sur les rapports de classes en Grande-Bretagne à travers... le football.

Sa nouvelle série, "The English Game", diffusée sur Netflix à partir du 20 mars, s'intéresse aux débuts du professionalisme en Angleterre et à la confrontation, sur le terrain, de joueurs issus du monde ouvrier face aux "gentlemende la haute société, issus de prestigieuses universités, qui ont inventé et codifié ce sport au XIXe siècle.
 
"The English Game" - bande-annonce

La série - déclinée en six épisodes - s'inspire de faits réels, notamment de la véritable histoire de Fergus Suter (1857-1916), un tailleur de pierre écossais considéré comme le premier joueur professionnel de l'histoire du football. 
 
Le véritable Fergus Suter photographié dans les années 1880. / © The Cottontown digitisation project / WIKICOMMONS
Le véritable Fergus Suter photographié dans les années 1880. / © The Cottontown digitisation project / WIKICOMMONS

Après des débuts amateurs au Partick FC en Ecosse, Suter est recruté en 1878 par le Darwen FC, club du nord de l'Angleterre, où il est payé pour jouer, s'attirant de nombreuses critiques, tant dans le monde ouvrier qu'au sein de l'establishment britannique. Il deviendra ensuite une légende des Blackburn Rovers, remportant quatre FA Cup consécutives en 1883, 1884, 1885 et 1886. Dans la série, il est incarné par le comédien écossais Kevin Guthrie ("Les Animaux Fantastiques", "Dunkerque").

Edward Holcroft ("Kingsman") joue son rival Arthur Kinnaird (1847-1923), un lord footballeur, écossais lui aussi, quintuple vainqueur de la FA Cup en 1873, 1877 et 1878 avec le club londonien des Wanderers FC, puis en 1879 et 1882 avec les Old Etonians, équipe du prestigieux et très élitiste Collège d'Eton.
 
Il est encore à ce jour le joueur qui a disputé le plus grand nombre de finales de la Coupe d'Angleterre (9). Footballeur polyvalent, capable de jouer aussi bien gardien de but qu'attaquant, Kinnaird est aussi resté dans l'histoire de ce sport comme le premier joueur à avoir inscrit un but contre son camp dans un match officiel en 1877. Après avoir raccroché les crampons, il présidera la Fédération anglaise de football (FA) jusqu'à sa mort en 1923.

Sous l'influence de ces pionniers britanniques, le football s'est ensuite rapidement propagé et développé sur le continent européen. Dans le Nord, l'un des tous premiers clubs de football fut le RC Roubaix, créé en 1895 par des étudiants anglophiles.
 

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