Rouen : exceptionnelle exposition des parchemins du "Livre des Fontaines" datant de 1526

Vieux de près de 500 ans, c'est un document historique unique en son genre qui est présenté jusqu'au 25 septembre à la bibliothèque patrimoniale Villon de Rouen (Seine-Maritime)
Exceptionnelle exposition à Rouen des manuscrits du 16e siècle du "Livre des Fontaines" à la bibliothèque patrimoniale Villon jusqu'au 25 septembre 2021.
Exceptionnelle exposition à Rouen des manuscrits du 16e siècle du "Livre des Fontaines" à la bibliothèque patrimoniale Villon jusqu'au 25 septembre 2021. © Richard Plumet / France Télévisions

Oublié, perdu parmi un amas de vieux livres et de documents anciens, un petit coffre en bois a été retrouvé au début du 19e siècle par le service des archives de la ville de Rouen.
Ce coffret en forme de livre et recouvert de cuir contenait un trésor : l'ensemble des documents constituant "Le Livre des Fontaines".

Septembre 2021 : exposition à Rouen du "Livre des Fontaines" à la bibliothèque patrimoniale Villon. Le coffret en bois qui contenait l'ensemble des manuscrits.
Septembre 2021 : exposition à Rouen du "Livre des Fontaines" à la bibliothèque patrimoniale Villon. Le coffret en bois qui contenait l'ensemble des manuscrits. © Richard Plumet / France Télévisions

Un ouvrage qu'autrefois on appelait aussi le "Livre enchaîné", car le petit coffre, fermé par un cadenas, était attaché par une chaîne à un pupitre de la bibliothèque des échevins. 

Exceptionnellement visible pendant l'exposition "Retour aux sources" organisée à Rouen (►lire plus bas), ce trésor est à la fois un objet d'art et de technique.  

Détail d'une des planches illustrées du "Livre des Fontaines" représentant les rues de Rouen en 1525
Détail d'une des planches illustrées du "Livre des Fontaines" représentant les rues de Rouen en 1525 © Richard Plumet / France Télévisions

Comme l'explique l'une des spécialistes de la bibliothèque Villon, c'est l'un des rares documents iconographiques encore visibles décrivant l'alimentation en eau d'une ville au XVIe siècle, d'où le nom de "Livre des Fontaines", car les différentes planches (soigneusement pliées) sont des représentations des trois principales sources et décrivent précisément le cheminement de l'eau par des canaux ou des galeries souterraines vers les fontaines du centre de Rouen.
"Le Livre des Fontaines c'est un coffret qui contenait un manuscrit, trois grandes bandes de parchemin et une grande vue. Et c'était la cartographie du réseau hydraulique de la ville en 1525."

Sur les grandes bandes de parchemins dessinés et peints, on peut voir les monuments de la ville, les noms des rues, les enseignes et on peut vraiment se promener dans le Rouen de la Renaissance."

Lucie Garcia,
assistante de conservation du patrimoine, en charge des fonds iconographiques à la bibliothèque patrimoniale Villon de Rouen

Long de 9,50 mètres une fois déplié, le parchemin illustré du "'Livre des Fontaines" représentant le parcours de l'eau de la source Carville à Darnétal jusqu'à la cathédrale de Rouen
Long de 9,50 mètres une fois déplié, le parchemin illustré du "'Livre des Fontaines" représentant le parcours de l'eau de la source Carville à Darnétal jusqu'à la cathédrale de Rouen © Richard Plumet / France Télévisions

L'une des trois sources du "Livre des Fontaines", la Carville, se situe à Darnétal, à 5 kilomètres de Rouen. Son parcours jusqu'à l'intérieur des remparts de la seconde ville du royaume de France est décrit, maison par maison, jusqu'à la cathédrale, sur un immense parchemin qui s'étire sur 9 mètres et demi de long !  

Autre source décrite : la source Gaalor et son aqueduc millénaire (dont la position au mètre près est connue par le "Livre des Fontaines") qui a été percé par erreur en 2012 lors de travaux près de la gare de Rouen provoquant d'importants dégâts rue Verte.

L'auteur de cette minutieuse cartographie illustrée décrivant l'architecture et la topographie de Rouen au 16e siècle est Jacques Le Lieur.  Notaire-secrétaire du roi, conseiller de la Ville de Rouen, député aux Etats de Normandie, ce notable était aussi poète et bibliophile. Une fois achevé, en 1526, il a fait don du "Livre des Fontaines" à la municipalité.

Le contenu des pages de ce "livre" est encore aujourd'hui une source de découvertes et de renseignements pour les historiens et les chercheurs qui peuvent avoir accès à la version numérisée des manuscrits. 

Rouen - Le manuscrit illustré le plus célèbre du "Livre des Fontaines" : la grande vue de Rouen en 1525
Rouen - Le manuscrit illustré le plus célèbre du "Livre des Fontaines" : la grande vue de Rouen en 1525 © Richard Plumet / France Télévisions

Un trésor du patrimoine rouennais

Conservé depuis le 19e siècle par la bibliothèque de Rouen, c'est l'une des pièces maîtresses des collections de la ville qui fait la fierté des archivistes :

"Comme la Tapisserie de Bayeux, c'est un document unique, complètement exceptionnel et unique en France, très fragile, qui a quasiment 500 ans" explique Lucie Garcia. Elle insiste aussi sur  le caractère exceptionnel de l'exposition en cours et invite le public à venir voir ce trésor : "Surtout que là, c'est l'ensemble du document qui est présenté : les trois sources, le manuscrit enluminé et la grande vue de Rouen".

La grande vue de Rouen, restaurée en 1843 avec l'ajout de gouache par l'artiste Théodore de Jolimont sur l'aquarelle d'origine, représente la ville en 1525, entourée de remparts avec en bas la Seine et l'activité portuaire.

Rouen en 1525. Issue des parchemins du "Livre des Fontaines", cette grande vue a été restaurée et "recolorisée" à la gouache en 1843.
Rouen en 1525. Issue des parchemins du "Livre des Fontaines", cette grande vue a été restaurée et "recolorisée" à la gouache en 1843. © Richard Plumet / France Télévisions

Cette grande vue de Rouen, longtemps exposée en pleine lumière, a été entièrement restaurée et protégée en 2015.

Les pages du "Livre des Fontaines" sont très fragiles. Plus que le support, qui doit être protégé de l'humidité et des écarts de température pour ne pas gondoler ou se casser à l'endroit des pliures, les peintures à l'aquarelle ne doivent pas être exposées longtemps à la lumière pour que les couleurs ne disparaissent pas irrémédiablement. C'est pourquoi ces documents ne sont exposés que tous les dix ou quinze ans, et avec un éclairage spécial.

Rouen : une des salles de l'exposition du "Livre des Fontaines" la bibliothèque patrimoniale Villon.
Rouen : une des salles de l'exposition du "Livre des Fontaines" la bibliothèque patrimoniale Villon. © Richard Plumet / France Télévisions

Jusqu'au 25 septembre 2021

L'exposition "Retour aux sources" est à voir à la bibliothèque patrimoniale Villon de Rouen, derrière le musée des Beaux-Arts, du lundi au samedi jusqu'au 25 septembre.

Les manuscrits et planches illustrées du "Livre des Fontaines" sont présentés dans plusieurs salles thématiques avec, en compléments, panneaux explicatifs, documents, tableaux et maquettes sur chaque thème.

Le pass sanitaire n'est pas requis, mais le port du masque et le nettoyage des mains obligatoire.

Pendant les Journées Européennes du Patrimoine des visites commentées (sur réservation préalable) sont prévues, ainsi qu'une conférence sur la restauration de ce document historique et un jeu de pistes pour le jeune public.

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