Coronavirus. Alors, faut-il dire quatorzaine ou quarantaine ?

ILLUSTRATION / Les Corses sont invités à rester chez eux au maximum, mais les consignes ne sont pas respectées par tous. / © Sergio Agazzi - MaxPPP
ILLUSTRATION / Les Corses sont invités à rester chez eux au maximum, mais les consignes ne sont pas respectées par tous. / © Sergio Agazzi - MaxPPP

Concernant la mise à l'isolement provisoire de personnes, la question se pose concernant l'utilisation du mot "quatorzaine", apparu récemment dans les publications évoquant le Coronavirus (Covid-19). Faut-il utiliser le mot "quatorzaine" ou "quarantaine" ?

Par LG

Depuis l'arrivée de cette épidémie de Coronavirus, on parle de "quatorzaine". Mais ce terme est-il justifié et bien utilisé dans la langue française pour désigner cette mesure de mise à l'écart de personnes, animaux ou même marchandises ?
A l'origine le mot "quatorzaine" est utilisé dans le monde juridique. En droit, la "quatorzaine" est un nom féminin singulier qui définit un "espace de quatorze jours qui s'observait légalement entre les diverses étapes d'une saisie judiciaire".
On retrouve aussi ce mot dans les dictionnaires d'autrefois. Le dictionnaire Emile Littré, dictionnaire de la langue française (1872-77) possède ce mot d'un autre temps : quatorzaine. C'est un terme de pratique ancienne qui indique un "espace de quatorze jours, qui s'observait de l'une à l'autre des quatre criées des biens saisis réellement."

Quatorzaine est un substantif.

Depuis l'arrivée du Coronavirus, les médias et les institutions se sont approprié le mot "quatorzaine" et l'utilisent à tout va. Mais dans la langue française, le sens de ce mot n'est pas forcemment à être utilisé pour évoquer une mesure de mise à l'écart. C'est bien le mot "quarantaine" qui prime, même si cela ne se traduit pas obligatoirement par un isolement de 40 jours.
Ceci-dit, nos "cousins" du Canada utilisent le mot quatorzaine qui désigne pour eux un espace de quatorze jours, dans leur langage courant.

Pourquoi n'utilise-t-on pas plutôt le mot "quarantaine" même si la durée d'isolement n'est que de 14 jours ?

Dans le cas du Covid-19, il semble préférable de privilégié le terme "quatorzaine". La durée de l’incubation pouvant aller jusqu’à 14 jours. En cas de risque de contamination, il faut donc éviter tout contact avec l’extérieur pendant cette période.
Voici la définition du mot quarantaine donnée par le dictionnaire Larousse :
Quarantaine : "Mesure de police qui consiste à imposer un isolement provisoire de durée variable aux personnes, aux navires ou aux animaux et aux marchandises provenant d'un pays infecté par une maladie contagieuse".

L'origine du mot "quarantaine"

La quarantaine symbolise l'isolement imposé (de quarante jours à l’origine) d’une personne ou d’un animal atteint ou susceptible d’être atteint d’une maladie contagieuse, et pour empêcher sa propagation. Le sens de ce mot vient de l'italien quarantena qui signifie quarantaine de jours, une période d’isolement imposée à Venise dans le XVIIe siècle.

Un peu d'histoire

C'est Hippocrate (vers le Ve siècle av J.C.) qui eut l'idée du nombre 40, comme période décisive de temps. Cela signifiait qu'une maladie aigüe se manifeste dans l'espace de 40 jours.
Au Moyen-Age, c'est avec la peste noire que cette période est utilisée pour des motifs sanitaires. Des structures sont mises en place pour concilier l'isolement et le soin. On retrouvera des traces de cabanes en bois hors agglomération (en 1348 à Avignon par le pape Clément VI, un hôpital de pestiférés à Venise en 1403). Ou encore des léproseries sont converties en hôpital pour pestiférés à Marseille en 1476.
Selon l'encyclopédie libre Wikipédia, "la quarantaine maritime proprement dite (isolement préventif) est instaurée le 27 juillet 1377, par le Grand Conseil de Raguse qui interdit l'accès de la ville ou de son district à ceux « qui arrivent d'une zone infestée par la peste, à moins qu'ils ne soient restés d'abord à Mrkan (it) ou à Cavtat pour s'y purger pendant un mois », instituant ainsi la première quarantaine officielle reconnue comme telle."

Bon alors, on utilise quoi ?

Après tout, tant que nous comprenons le sens des phrases où sont utilisés les mots "quatorzaine" et "quarantaine", tout va bien. D'autant plus que cette période de confinement risque de durer dans le temps.
Nous sommes prévenus !

 

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