Naufrage du sous-marin "La Minerve" à Toulon : un documentaire lève le voile sur 50 ans de mystère

En 1968, la Minerve coule au large de Toulon avec 52 marins à bord. L’épave n’est retrouvée qu’en 2019, au prix d’un combat obstiné des familles. L'un des plus grands mystères de ces 50 dernières années, retracé dans un film captivant.

Equipage à bord de La Minerve. Le sous-marin a sombré le 27 janvier 1968 au large de Toulon.
Equipage à bord de La Minerve. Le sous-marin a sombré le 27 janvier 1968 au large de Toulon. © API

"J’ai ressenti une émotion extrêmement intense… C’est un peu comme si je venais d’apprendre la disparition de mon père. Cela a été sans doute aussi fort."

21 juillet 2019. Hervé Fauve, fils du commandant de la Minerve, vient d’apprendre la nouvelle : 51 ans après sa disparition, l’épave du sous-marin est enfin retrouvée.

Un miracle ? Il aura fallu un demi-siècle, l’incroyable ténacité des familles des victimes, mais aussi les progrès de la technologie pour parvenir à cette découverte et lever la chape de plomb qui pesait sur la disparition tragique du submersible.

Un demi-siècle de mystère que racontent Claude Ardid et Nadège Hubert dans un documentaire exceptionnel, extrêmement documenté et riche en témoignages.

" Ce qui nous a frappés, c’est la souffrance des familles" souligne Nadège Hubert. "Elles étaient toujours à la recherche de réponses et cela s’est transmis de génération en génération, des grands-parents aux petits-enfants… Ils avaient besoin de savoir et besoin de faire leur deuil. Et quand on ne sait pas, on s’invente de mauvaises réponses.  Il y a eu toutes sortes de fantasmes autour de cette disparition".

Le sous-marin disparu en 1968 au large de Toulon est au coeur du documentaire de Claude Ardid et Nadège Hubert, "Sous-marin La Minerve : 50 ans de mystère".
Le sous-marin disparu en 1968 au large de Toulon est au coeur du documentaire de Claude Ardid et Nadège Hubert, "Sous-marin La Minerve : 50 ans de mystère". © Keystone Pictures USA/MAXPPP

Retour dans le passé. Ce 27 janvier 1968 au matin, la Minerve disparaît au large de Toulon avec ses 52 hommes d'équipage. Deux ans plus tard, l’Eurydice, un submersible de même type, sombre lui aussi, au sud-ouest de St-Tropez. Mais si l’Eurydice est retrouvé les jours suivants, la Minerve, elle, demeure introuvable malgré d'intensives recherches.

Considéré comme l'un des fleurons de la marine européenne, cet ancêtre des futurs sous-marins nucléaires s'est évaporé dans d'étranges circonstances. Que s’est-il passé ? Comment ce bijou de technologie a-t-il pu sombrer sans laisser aucune trace ?

Toutes les théories, jusqu’aux plus complotistes ou délirantes, sont invoquées : une attaque soviétique suivie d'une torpille russe, les extraterrestres, une faille spatio-temporelle...

Quand vous n’avez pas de corps, pas de lieu, vous vous accrochez à tout.

Christophe Agnus, fils d'un lieutenant de vaisseau de la Minerve

Et si la Minerve avait été tout simplement victime d'une avarie technique liée à sa fabrication ? Et si l'équipage avait commis une série de terribles erreurs au moment d'une dangereuse manoeuvre ?

Pendant 51 ans, les mystères les plus épais vont assombrir les investigations menées pour retrouver le navire. Des recherches souvent entravées par un "secret défense" qui ne fait que renforcer la détresse des familles.

Et puis, ces mêmes familles vont se rebeller : le fils du commandant de la Minerve, d'autres enfants, des épouses, des frères, des sœurs, lassés d’ignorer ce qui a bien pu se produire à bord du sous-marin et surtout sa localisation. Tous veulent savoir. Pour ces proches, c’est le combat de toute une vie.

Voir un extrait du documentaire : deux hommes vont dénoncer le silence autour de la disparition de la Minerve

durée de la vidéo: 03 min 32
Extrait du documentaire "Sous-marin La Minerve : 50 ans de mystère" ©Troisième Œil Productions /France Télévisions / RMC Story

L'obstination va porter ses fruits. En 2019, des investigations de grande envergure reprennent, menées par des scientifiques et des techniciens de haut vol.

Le 21 juillet 2019, l'épave du sous-marin est retrouvée, gisant à 2300 mètres de fond, à 40 kilomètres au sud-ouest de Toulon…

Ce parcours des familles, leur lutte incessante pour la vérité, la campagne de recherches, digne d'une épopée, c'est ce que raconte le documentaire.
Les interviews, passionnantes et émouvantes, sont ponctuées de nombreuses images d’archives et de séquences fortes. Comme ce moment où la carcasse de la Minerve apparaît sur les écrans. Ou ce jour où les familles peuvent enfin se rendre en bateau au plus près de leurs chers disparus, pour un dernier adieu...

L’épave de la Minerve apparaît enfin sur les écrans, après une nouvelle campagne de recherches en 2019
L’épave de la Minerve apparaît enfin sur les écrans, après une nouvelle campagne de recherches en 2019 © MARINE NATIONALE

Le film apporte aussi son lot de révélations : on y apprend comment un ancien commandant de sous-marin nucléaire et une petite équipe d'ingénieurs ont eu la géniale idée de retravailler des recherches sismologiques datant de 1968 pour localiser l'épave…  

"Cette découverte a été un soulagement pour les familles. Elles savaient désormais où reposaient leurs proches, elles avaient un lieu de sépulture" explique Nadège Hubert. "De ce point de vue, il y a vraiment un avant et un après".

Saura-t-on un jour ce qui a causé le naufrage ? Explosion de la batterie, entrée d'eau massive par le schnorchel, collision avec un cargo ou un sous-marin en surface ?  Autant d'hypothèses que le documentaire explore avec acuité.

Le sous-marin n'a peut-être pas encore livré tous ses secrets. "La Minerve, c’est une histoire fascinante, digne d’un roman, où la petite histoire côtoie la grande Histoire. On pourrait en faire une fiction" conclut Claude Ardid

► Voir le 18.30 du 27 janvier 2021 consacré à la Minerve

"Sous-marin La Minerve : 50 ans de mystère"

Un documentaire de 52’ écrit par Claude Ardid, Nadège Hubert et Mathieu Vatin, réalisé par Claude Ardid et Nadège Hubert.

Produit par Troisième Œil Productions, avec la participation de France 3 Provence-Alpes-Côte d’Azur, France 3 Bretagne, France 3 Normandie et RMC Story.

Diffusion lundi 22 février à 22h50 sur France 3 Bretagne.

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